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La tecnología y los Beatles

Escrito por Enric Barba el 29/05/2012 a las 00:32:03
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(Presidente del Club de Innovación y Tecnología de CECOT)

Fue por primera vez el profesor Hajime Yamashina de la Universidad de Kyoto mientras estudiaba en el EU Japan Centre en Japón en 1992  quien me habló de Sir Godfrey  Hounsfield , el inventor de la  tomografía axial computarizada (TAC), la técnica base de  los equipos comúnmente  denominados escáners ,  una técnica de  diagnóstico médico por imagen  que utiliza rayos X para obtener cortes o secciones de objetos anatómicos.


El contexto era una ponencia  en la que defendía - tal como hago yo en mi libro-  que no basta con la invención sino que se requiere la innovación continua en producto y la innovación en proceso, el kaizen, la mejora continua,  para poder comercializar con rentabilidad un producto.
Admitía que las empresas japonesas eran  en muchos casos inferiores a las empresas  occidentales de primer nivel en cuanto a investigación básica, pero no en cuanto al  desarrollo de productos  y a la innovación en procesos productivos.

Y nos puso como ejemplo a Toshiba  (http://www.toshiba-medical.co.uk/ct/index.asp ) que diseñaba  y fabricaba escáners de TC aunque la invención del TAC se debía a un británico, Sir Godfrey  Hounsfield que trabajaba en los años 60 en  EMI (Electric and Musical Industries).

EMI,  compañía fundada en 1931,  tenía una división industrial  que fue pionera en el sector de la telecomunicación y de la electrónica, diseñando radares durante la II Guerra Mundial, el primer computador a transistores en 1958, el primer equipo transmisor de TV para la BBC, la técnica de grabación de sonido estéreo, y las cámaras de TV en color  EMI 2001 que se usaban en los años 70 en la BBC.

Hounsfield construyó el primer prototipo  en el Central Research Laboratory de EMI en 1968,  y trabajó 4 años hasta lograr un equipo que se pudiese usar en un hospital. De hecho ese primer escáner se llamó  EMI Scanner y recibió el prestigioso premio de la Reina a la Innovación tecnológica en 1973.

Y Yamashina nos explicó  que Hounsfield,  junto con  Allan McLeod Cormack recibieron por la invención del escáner de TAC  el Premio Nobel de Medicina en 1979, pero que en cambio, su empresa EMI había tenido que vender  su división industrial por su baja rentabilidad a varias empresas, entre ellas Thorn Electrical Industries que se fusionó por cierto más tarde con EMI, en 1979.

Yamashina insistió en su  mensaje: que la innovación continua en producto y proceso (kaizen) es fundamental para lograr unos costes que permitan comercializar  con éxito el resultado de la investigación.

¿Y qué tienen que ver The  Beatles con el escáner TC?

EMI tenia otra división dedicada a la grabación de música en sus legendarios estudios en Abbey Road, Londres.
 
En los años 60 , George Martin, un manager de EMI  descubrió a  The Beatles. El beneficio de los cientos de millones de singles y LPs que EMI vendió con las canciones de los Beatles sirvieron para aportar fondos a la división industrial y eso permitió el invento de Hounsfield.
El error estuvo en la investigación de mercado. Pensaron que en el mundo sólo se necesitarían 25 equipos de TAC.

40 años después  miles de escáners de TAC  instalados en centros médicos en todo el mundo permiten diagnosticar enfermedades en los tejidos blandos del cuerpo, gracias a una de las innovaciones más significativas en el diagnóstico por imagen del siglo XX.

El último escáner que me hicieron fue el 16/12/2008 previo a una prostatectomía para descartar metástasis.  El equipo no era de Toshiba sino de Siemens, un SOMATOM Sensation 64 CT Scanner.

Cuando me compré en 1969 el LP en vinilo de The Beatles  Abbey Road del que adjunto la foto del vinilo (observen en la carátula el nombre de George Martin, como productor, así como la marca ODEON, una de las múltiples marcas de EMI) no tenía ni idea de que estaba contribuyendo a una innovación en el sector médico que iba a utilizar en el futuro lejano.